Krótka wycieczka

Pochodzenie i rozwój szlachty

Nie zawsze można jednoznacznie wypowiedzieć się na temat historycznego znaczenia i rozwoju szlachectwa. Szlachectwo jest zwykle uważane za część historii ludzkości, która istniała już we wczesnych zaawansowanych cywilizacjach i istniała jako zjawisko społeczne w czasie, na przykład, w starożytnym Egipcie i Mezopotamii, dynastii chińskiej i japońskiej, imperium rzymskim i późnym imperium rzymskim, a wreszcie w średniowieczu i czasach nowożytnych. Nie zostało to jednak dostatecznie udowodnione. Tacyt, na przykład, pisze o panującej niegdyś równości między ludźmi i dziedzicznych rządach, które nie zaistniały aż do końca tego okresu. Czasami, co więcej, trzeba snuć domysły, ponieważ brakuje źródeł pisanych lub są one niewystarczające. Na podstawie znalezisk archeologicznych, takich jak np. bogate wyposażenie grobowe tzw. grobów książęcych, można wnioskować o wyższej pozycji osoby bez przekazanego tytułu szlacheckiego, a tym samym powiedzieć coś o społecznych strukturach panowania.

Jednak fakt, że tytuły szlacheckie istniały podobno we wszystkich społeczeństwach przedindustrialnych, jest również kwestionowany, ponieważ klasa szlachecka nie zawsze jest prawidłowo odróżniana od innych wyższych klas w zapisach. Termin "szlachta" należy więc rozumieć w sposób bardzo niejednorodny, a jego definicja zależy od konkretnego czasu i miejsca. Co więcej, nie jest jasne, czy arystokracja w Europie może być traktowana jako jednostka oparta na prestiżu od czasów Imperium Rzymskiego do II wojny światowej, czy też jako rola społeczna, która różni się i zmienia swoją treść w różnych momentach w czasie.

Z reguły jednak można przyjąć, że szlachta ma wyższą i publicznie bardziej wpływową pozycję w społeczeństwie, która jest dziedziczna, a więc zależna od rodziny. Może to obejmować różne rodzaje odpowiedzialności, takie jak wojskowa (rycerstwo) lub polityczna (oficjalne szlachectwo). Posiadanie ziemi również odróżniało szlachtę od innych, biedniejszych klas, które w większości przypadków były przez nią kontrolowane.

Do społecznych obszarów odpowiedzialności przypisano szlachetne dzieci Szlachta była szeroko przygotowywana w swojej edukacji na bardzo wczesnym etapie, ponieważ szlachta postrzegała siebie jako najbardziej odpowiednią klasę społeczną do sprawowania władzy, dążącą do najwyższych cnót. Wyrażały się one w Europie przede wszystkim w ideałach chrześcijańskich, takich jak rycerstwo, ale także po prostu w rządzeniu/oświeconym absolutyzmie. 

Osoby cnotliwe, nieposiadające rangi mogły być również wyniesione do stanu szlacheckiego przez osoby o wyższej randze. W zależności od regionu i władzy, nie tylko cesarz, ale także królowie lub książęta (jak w Świętym Cesarstwie Rzymskim) mogli nadawać tytuł szlachecki osobom nie będącym szlachcicami. Dzięki łasce Bożej panujący monarcha wywodzi swoje roszczenie do panowania, które odziedziczył lub zostało mu przyznane przez wybór lub proces. Ponadto, rządy w różnych religiach świata były również legitymizowane przez inne rzeczy, takie jak rzekomy specjalny związek z bogami (szlachta kapłańska) lub nawet świętość lub deifikacja dynastii (zbawienie królewskie, bóg-król).

Szlachta we wczesnym średniowieczu i historia do późnego średniowiecza

Tytuły szlacheckie są zjawiskiem typowo europejskim. O historii rodzin szlacheckich badało wielu historyków. A jednak powstanie szlachty w średniowieczu wciąż nie jest w pełni zrozumiałe. Na podstawie wcześniejszych badań można zauważyć, jak pewne źródła z okresu średniowiecza były z czasem różnie interpretowane przez różnych badaczy. Od kiedy istnieje to, co dziś rozumiemy jako szlachectwo, jest więc kontrowersyjne. Istnieją jednak wspólne tezy, które były wielokrotnie postulowane. Ważnym kamieniem milowym w badaniach historycznych jest książka "Die Feudalgesellschaft" (Społeczeństwo feudalne), wydana w 1939 roku, której autorem jest Marc Bloch. Świadczy to o tym, że już w czasach Merowingów i Karolingów, a więc we wczesnym średniowieczu, istniała szlachta, która posiadała znaczną ilość ziemi. Bloch zalicza do nich zarówno Robertinów, jak i Guelfów, ale także wielu nowicjuszy, którzy zrobili karierę na dworze lub dzięki służbie w kościele. Bloch opisuje, jak rosły polityczne wpływy tych rodzin. W wojsku, ale także w administracji, dominowały pewne rodziny. W burzliwym okresie wpływ ten zastąpiły inne rodziny. Kiedy między 800 a 1000 rokiem naszej ery Wikingowie i inne grupy najechały Europę, do władzy doszły rody, które silnie broniły się mieczem przed tymi atakami. Tak więc tytuły szlacheckie można było zdobywać również dzięki wyczynom obronnym. Rodziny, które podjęły się tu obrony, nie w każdym przypadku miały szlacheckie pochodzenie. Niektórzy z nich już wcześniej nie byli wolni. Szlachta tego okresu nazywana jest również szlachtą mieczową. Ale też częściowo składała się z dawnych elit z tytułami szlacheckimi. W następnym okresie ukształtował się system feudalny z rozległymi zależnościami. Tytuły szlacheckie zapewniały możliwość znalezienia się wyżej w tej piramidzie. 

W XIII wieku coraz więcej osób posiadało tytuł szlachecki. Nawet ci, którzy pochodzili z rodzin, które na początku nie były nawet wolne, mogli się wykazać poprzez służbę wojskową lub w administracji i uzyskać tytuł szlachecki. W każdym razie już w połowie XIII w. odpowiednio wyróżniające się rodziny rozumiały siebie jako szlachtę. Oprócz samego tytułu szlacheckiego, świadomość ta była dodatkowo wzmacniana przez pewne ideały statusu. Turnieje rycerskie i minnesong przyczyniły się do powstania podstaw cnót rycerskich, które cieszyły się wielkim prestiżem wśród ludności. Każdy, kto posiadał tytuł szlachecki, był z nim związany. Bez względu na to, czy ktoś należał do pierwotnie wolnych i potężnych, czy też został do tego grona włączony dzięki jakimś osiągnięciom - od tej pory należał do prymitywnej szlachty. Ale w którym momencie tytuł szlachecki nabiera takiego znaczenia społecznego, jakie znamy dzisiaj? Jednym ze źródeł z połowy XIII wieku jest Sachsenspiegel. Jest w nim jednak tylko jedna wzmianka o słowie "szlachta". W istniejącym iluminowanym rękopisie z Heidelbergu, dotyczącym Sachsenspiegel, obie posiadłości są jednak przedstawione oddzielnie. Jest to zatem kwestia dwóch klas, które były rozpatrywane oddzielnie. Ilekroć przyjmuje się pochodzenie tytułów szlacheckich i ich znaczenie - w momencie powstania tego dokumentu były one już oczywiście stałym czynnikiem społecznym. Jednak wpływ społeczny tej grupy różni się znacznie na przestrzeni wieków.

Szlachta we wczesnym średniowieczu

We wczesnym średniowieczu władcy Germanii rządzili w dużej mierze w ramach ówczesnych związków plemiennych. Świadomie włączyli je do sprawowania władzy. Szlachta, jaką znamy dzisiaj, nie istniała jeszcze na przykład u Merowingów. Zmieniło się to powoli wraz z przejściem pod panowanie Karolingów. Kiedy Salezjanie i Sasi rządzili, chcieli stworzyć struktury, które obejmowałyby całe współczesne Niemcy. W celu stworzenia sieci władzy w plemionach, mianują oni urzędników administracyjnych, zwanych również "ministerialnymi", obok przywódców plemiennych. Początkowo urząd tego typu nie jest dziedziczny. Urzędnicy administracyjni są tworzeni spośród rycerzy i kompetentnych ascendentów. Ponieważ jednak społeczeństwo feudalne opiera się na stałej idei statusu, urząd ten przekształca się również w urząd dziedziczny, który w wielu przypadkach jest przekazywany w rodzinie. Funkcjonariusze tego społeczeństwa nie są wynagradzani pieniędzmi. To nie istnieje w tamtych czasach w dzisiejszej formie. W zamian otrzymali ziemię, z której mogli się utrzymać. Pojawił się jeden z najważniejszych aspektów życia średniowiecznego: system feudalny.

Szlachta w Wysokim Średniowieczu

Między XI a XII wiekiem wymienia się coraz więcej ministrantów. Wynika to z faktu, że królowie i książęta zarządzają teraz swoimi dobrami przez tych funkcjonariuszy. Powstaje drobnoziarnisty system z różnymi pozycjami władzy. Niektóre rodziny z tytułami szlacheckimi zyskują w tym czasie coraz większe wpływy. Z powodzeniem zarządzają swoimi posiadłościami i wymierzają suwerenną sprawiedliwość na swoim terytorium. Inne rodziny z tytułami szlacheckimi tracą władzę, są zmuszone podporządkować się innemu panu feudalnemu lub same stają się administratorami. Istnieją również ruchy ze strony administratorów: Niektórzy z najbardziej skutecznych ministrów również przedłużają swoją władzę na wieczność. Obejmują oni na stałe w posiadanie ziemię lub otrzymują tzw. lenna cesarskie, które są dziedziczone w obrębie rodziny. W trakcie tej dynamiki wyłania się "wysoka szlachta", która cieszy się znacznymi wpływami jako elita społeczna. Dopiero w XIV wieku proces zdobywania władzy z tym związany zostaje zakończony. Wtedy właśnie pojawia się konflikt z władzą centralną. Wysoka szlachta ze swoim tytułem szlacheckim stara się teraz uzyskać pewien stopień niezależności od wszechwładzy cesarskiej i królewskiej. We Włoszech i w Niemczech wysiłki te zostały uwieńczone sukcesem. Tworzenie się państw odbywa się tu w dużej mierze na bazie suwerennych mniejszych terytoriów. Powstała w ten sposób mozaika wpływowych palatynatów, księstw i margrabstw. We Francji czy w Anglii historia rozwija się inaczej. Tutaj powoli wyłaniają się centralnie zorganizowane państwa narodowe. Rodziny z tytułami szlacheckimi również posiadają tu wielkie bogactwa - nie mają jednak żadnej władzy nad zarządzaniem państwem.

Szczyt i upadek szlachty

Okres świetności szlachty europejskiej rozpoczyna się w Wysokim Średniowieczu, a kończy pod koniec XVIII wieku. Funkcja społeczna rodzin z tytułami szlacheckimi ulegała ciągłym zmianom. Jedna z ważnych zmian jest następująca: We wczesnym średniowieczu władcy korzystali przede wszystkim z pomocy dostojników kościelnych i mnichów, aby wspierać swoje działania rządowe. Powód tego jest dość prosty: ci ostatni znali język mówiony i pisany, a także biegle posługiwali się łaciną. Od XV wieku powoływano coraz więcej pospólstwa, które znało prawo, a także znało łacinę. Miały one ograniczyć władzę istniejącej szlachty, aby władcy mogli dobrze rządzić. Nierzadko jednak za swoją pracę otrzymywali listy szlacheckie i w ten sposób sami zaczęli cieszyć się tytułami szlacheckimi. Jako czysta "szlachta literacka" rodziny tego typu nie mają jednak jeszcze znaczących wpływów. Dopiero wraz z nabyciem ziemi powstają ekonomiczne podstawy do tego. Z kolei dla szlachty o starych tradycjach ważną rolę odgrywają inne wydarzenia historyczne. W XIV wieku armia zmienia się z rycerskiej opartej na feudalnych wasalach w armię złożoną z zawodowych najemników. Wiele rodzin z długoletnimi tytułami szlacheckimi boryka się z trudnościami ekonomicznymi. Podczas gdy w dużych miastach rosną w siłę wielkie rody kupieckie, z drugiej strony niektóre rody rycerskie o starym tytule szlacheckim decydują się zostać baronami rozbójniczymi. Po części ta miejska szlachta uległa nobilitacji. Potężne rody otrzymywały tytuły szlacheckie i nabywały ziemię.